Das Entscheidungsjahr: 1998

Erst ein halbes Jahr vor der Bundestagswahl entscheiden die Sozialdemokraten über ihren Kanzlerkandidaten. Gewollter Nebeneffekt ist, dass die Partei hiermit der Öffentlichkeit symbolisiert, dass sie über eine rasche Handlungs- und Entscheidungsfähigkeit verfügt; im Hinblick auf eine mögliche Regierungsübernahme soll diese Fähigkeit der sozialdemokratische Politik zu Grunde liegen.

Im März wird der "Leipziger-Nominierungsparteitag" inszeniert. Dank einer gewonnenen Landtagswahl in Niedersachsen wird Gerhard Schröder als Kanzlerkandidat aufgestellt. Erst zweitrangig wird das Wahlprogramm der SPD verabschiedet; zweitrangig daher, da der gesamte Parteitag auf den möglichen Kanzler zugeschnitten ist. Mit dem bis ins Detail geplanten Parteitag, sowohl dem Ablauf als auch der Präsentation nach, demonstriert die SPD Siegeswillen und -zuversicht. Zu einem späteren Zeitpunkt soll auf den "Leipziger-Nominierungsparteitag" noch näher eingegangen werden (vgl. Abschnitt 2.3.1).

Umfragewerte zeigen, dass bei einem direkten Vergleich, Helmut Kohl oder Gerhard Schröder, der zuletzt genannte in allen wichtigen Image- und Kompetenzbereichen deutlich vorne liegt. Die Person Gerhard Schröder vermag es, auch ein attraktives Angebot für neue Wählerschichten darzustellen (Machnig, 1999)

Um späteren Ausführungen nicht inhaltliche Punkte vorwegzunehmen, soll hier mit einem Zitat des Wahlkampfmanagers geschlossen werden. Er schreibt über das Entscheidungsjahr:

1998 galt es, die 'neue Mitte' für die SPD zu besetzen und damit strategisches Neuland zu betreten, die zugewonnenen Wählerpotentiale zu stabilisieren, zu festigen bzw. auszubauen, die Mobilisierung der eigenen Anhängerschaft zu erreichen, der SPD ein Siegerimage zu geben, und sie bereits wie die neue Regierungspartei darzustellen. Außerdem mussten die klaren Alternativen Gerhard Schröder oder Helmut Kohl, Innovation und Gerechtigkeit oder Stillstand und soziale Spaltung im Mittelpunkt der Auseinandersetzung gehalten werden.

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